Velmi blízko k prvnímu startu za seniorskou hokejovou reprezentaci měl minulý týden brankář extraligových Vítkovic Jakub Štěpánek. Těsně před dvěma zápasy na Slovensku ho ale trenérské duo Josef Jandač a Ondřej Weissmann poslalo domů. „Byl jsem moc rád, že jsem tam byl, a tajně jsem doufal, že si ten premiérový start připíšu,“ přiznal Štěpánek.

Po dvou nečekaných debaklech se Slováky dostal dvaadvacetiletý gólman další naději. Ve druhém přípravném utkání v Trenčíně se totiž zranil Martin Prusek, a tak si trenéři na Štěpánka opět vzpomněli. „Volali mi, ať se znovu k týmu připojím. Takže se toho startu letos možná dočkám,“ doufá Štěpánek. O místo v brance v dalších dvou přípravných zápasech v Německu bude bojovat s kladenským Miroslavem Kopřivou a Alexandrem Salákem z finského Turku.

Dvaadvacetiletý Štěpánek se do druhé fáze přípravy zapojí coby čerstvý držitel trofeje Nováček extraligy, kterou uděluje Česká televize. Štěpánek předčil gólmana Jakuba Sedláčka ze Zlína a třetího Slováka Jozefa Baleje z Třince. „Nikdy jsem žádnou podobnou cenu nedostal,“ radoval se Štěpánek. „Jsem za ni moc rád a bude teď záležet jenom na mně, jak se zhostím své úlohy v další sezoně. Jako nějaký závazek to ale neberu, určitě ovšem nebudu chtít trenéry, spoluhráče ani fanoušky zklamat,“ dodal brankář, jenž sezonu začínal v pozici třetího brankáře Vítkovic za Markem Pincem a Martinem Pruskem. Po odchodu Pruska do Kontinentální hokejové ligy dokázal vytlačit mnohem zkušenějšího Pince z branky a sezonu dokončil s nejlepším průměrem obdržených branek v lize.

Cenu pro nejlepšího nováčka převezme vsetínský odchovanec na galavečeru nejvyšší soutěže, který se uskuteční v pátek 17. dubna v Liberci. „Žádnou děkovačku připravenou nemám, ale někomu určitě poděkuji. Na tom, že jsem mohl dostat tohle ocenění, mělo podíl více osob. Jednak rodina, jednak taky trenéři a v neposlední řadě i vítkovický mančaft. Nejraději bych děkoval všem,“ přiznal Štěpánek.

Brankářský um zdědil zřejmě po tatínkovi, jenž svou kariéru prožil také v brance. „Jenomže v házenkářské. Takže nevím, zda to má něco společného s hokejem. Ale v brance byl, i když nikdy ne na nějaké extra úrovni,“ líčil Štěpánek.

Další cenou, na kterou by si mladý vítkovický brankář mohl dělat zálusk, je pozice nejlepšího gólmana ligy. „Tak nad tím vůbec nepřemýšlím. Je tady spousta vynikajících brankářů.“ A komu by ji přisoudil on sám? „Asi karlovarskému Lukáši Mensatorovi,“ uzavřel Štěpánek.