Ostravská rodačka a absolventka pražské Akademie múzických umění získala první operní angažmá v roce 1957 v Ústí nad Labem. Tam také poprvé vystoupila v Její pastorkyni jako Kostelnička, která se jí stala rolí životní. Po třech letech přestoupila do Brna a v roce 1964 se stala členkou Národního divadla, kde během bezmála třiceti let vytvořila řadu významných operních kreací v německých, českých, italských i jiných operách.

Od poloviny 60. let si Naděžda Kniplová začala budovat také mezinárodní renomé, které nakonec dosáhlo světových parametrů. Především byla oceňována za interpretaci heroin v operách Richarda Wagnera, ale nadchla publikum i kritiky také v dílech Beethovenových, Straussových, Pucciniho a Janáčkových. V Karajanově provedení Wagnerovy Valkýry vystoupila v roce 1967 na salcburském festivalu. V roce 1983 dostala titul národní umělkyně.

Kniplová před časem překvapila, když odmítla převzít Cenu Thálie 2010 za celoživotní mistrovství v opeře. Tehdy řekla, že si ocenění zasloužila již dříve. V roce 2011 ho považovala za "milodar", který nechce.

Pěvkyně se věnovala také přednesu oratorií, vysoce ceněny jsou její studiové nahrávky oper. Jako pedagožka vychovala mnoho žáků, v roce 1991 byla na Akademii múzických umění jmenována profesorkou.